Portia White


Image: Portia White (avec la permission de la Société canadienne des postes)


Portia White, qui grandit à Halifax, chantait dans le chœur de son église alors qu'elle était enfant. Après être devenue institutrice, elle enseigna aux collectivités noires, dont celle d'Africville et de Lucasville. À la même époque, elle suivait des cours de chant et interprétait des chansons lors d'émissions de radio animées par son père, ministre du culte. Il fut vite constaté qu'elle possédait une voix extraordinaire et c'est en 1939 qu'on lui décerna une bourse au Conservatoire de musique de Halifax. Par la suite, en 1941, Portia White, alors âgée de 30 ans, fit à Toronto ses débuts comme chanteuse. Le critique d'un journal avait alors déclaré : « Elle chante des negro spirituals empreints d'une expression pénétrante et de la beauté de l'éloquence ». Selon un autre critique, sa voix était « un don du ciel ».

Portia White est devenue la première chanteuse noire de concert du Canada à acquérir une réputation internationale, malgré ses difficultés à obtenir des engagements en raison de sa race. L'apogée de sa carrière se traduisit par un récital salué à l'unanimité, présenté à New York en 1944. Malheureusement, la carrière de Portia White fut d'assez courte durée, en raison des troubles vocaux dont elle souffrait. Après s'être retirée de la vie publique, elle s'installa à Toronto en 1952 et y enseigna le chant. Elle est remontée sur scène à l'occasion, afin d'y donner des concerts. Elle a d'ailleurs chanté pour la Reine Elizabeth à Charlottetown (Île du Prince Édouard), en 1964.

Il ne reste que peu d'enregistrements de la voix remarquable de Portia White. Le Halifax Chronicle-Herald l'avait surnommée « la chanteuse qui a brisé la barrière raciale dans le domaine de la musique classique canadienne ». Parmi les hommages qu'on lui a rendus figurent un timbre poste créé en son honneur, un monument érigé à Truro (Nouvelle Écosse), son lieu de naissance, et un film documentaire (Think on Me). Portia White est décédée à Toronto en 1968.

Portia May White
Une photo de la célèbre artiste de concert Portia White, par le photographe Yousef Karsh. Tirée de l’exposition en ligne ON THE ROAD NORTH - Black Canada and Journey to Freedom.

Portia White
Une photo et une référence sur la chanteuse Portia White. Tirées du site Web de Citoyenneté et immigration Canada.

Portia White
Brève biographie de la soliste Portia White fournie par l’Encyclopédie de la musique au Canada.